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REINAS DEL RYTHM & BLUES [II]

Reinas del R&B [I] • Cleo Brown • Javier Morales García

Javier Morales García

01 Las reinas del R&B Cleo Brown
Cleo Brown
Reinas del R&B [I] • Cleo Brown • Javier Morales García

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La idea de escribir este artículo y recopilar estas imágenes y datos empezó con la maravillosa Cleo Brown, una de mis artistas favoritas desde hace 30 años. Cleopatra Brown, pianista y cantante de los años 30 y 40, relacionada estilísticamente con Nellie Lutcher y Rose Murphy. En el Chicago de los años 30, Cleo grabó su versión de el "You're A Heavenly Thing", una canción que fue como la llave para que aparecieran más cantantes femeninas que se acompañaban con el piano. Cleo Brown fue más allá y se convirtió en la Reina del Boogie Woogie. Una gran pianista que incluso superaba el nivel de muchos pianistas varones que también harían historia.

Nacida en Meridan, Mississippi, el 8 de diciembre de 1909, Cleo era la hija de un sacerdote baptista.

A los 4 años ya estaba recibiendo clases de piano y con solo unos años más, ya estaba acompañando al coro de la iglesia baptista de Pilgrim. A los 10 años su familia se mudó a Chicago, donde Cleo siguió con las lecciones de Piano y Musica Clasica, pero a la misma vez, su hermano mayor Everett le enseñaba todo sobre el blues y el jazz. Ambos eran buenos amigos del pianista Clarence "Pinetop" Smith, el creador del tema que inauguró la locura y la pasion, "Boogie Woogie".

Cleo Brown debutó profesionalmente a los 14 años con una orquesta que viajaba por todo el país y se hizo un nombre al final de la década de los años 20, tocando en clubs de Chicago como The Kelshore Rooms o el Lake Villa. También solía tocar con bandas de jazz locales y fue en uno de estos conciertos donde fue descubierta por Texas Guinan, una actriz, productora y empresaria del mundo del espectáculo, que en 1932 quedó prendada del talento y del sentido del humor de Brown.

Firmaron un contrato que la iba a llevar a varios programas de radio, una larga residencia en un club llamado Three Deuces e incluso un show propio en la radio. No pasó mucho tiempo y la Decca se fijó en ella y firmo un contrato en exclusividad al principio de 1935, llevándola a Nueva York para dos sesiones de grabación en las que se grabaron 17 canciones y rodeada por grandes músicos, como Perry Botkin en la guitarra, Gene Krupa a la batería y Artie Bernstein en el bajo.

Su versión del "Boogie Woogie" está considerada incluso mejor que la del autor original, y es que tanto la voz como la técnica pianística de Cleo Brown son insuperables. En la segunda sesión Cleo fue acompañada por el guitarrista Mike McKendrick, el bajista Leonard Bibbs y Tubby Hall en la bateria. Cleo Brown era capaz de tocar en solitario, acompañada por una gran orquesta o con un cuarteto rítmico, así que Decca se la lleóo esta vez a Los Angeles para otras dos sesiones de grabación.

Esta vez el trío estaba formado por Bobby Sherwood en la guitarra, Manny Stein al bajo y Vic Berton en la batería.

Cleo quedó encantada con la ciudad de Los Angeles y decidió quedarse, ya que el contrato con Decca se había acabado. Allí grabo 5 canciones más para el pequeño sello Hot Shot. Una de ellas llego a ser prohibida por ser considerada demasiado pornográfica;"My Handy Andy".

De 1940 a 1942, Cleo Brown debió entrar en un sanatorio ya que se encontraba enferma, pero en un principio todo quedo en un susto y se recuperó. Se llego a convertir en toda una estrella de la Posguerra en la Costa Oeste, grabando un single y otra sesión más con cuatro canciones para Capitol. A finales de los 40, y ya empezando la década de los 50, Cleo Brown recayó de su enfermedad y tuvo que dejar de actuar y grabar, pero ahí estaban los discos para disfrutar con su voz y su piano.

En ella se nota la influencia de Cab Calloway y de Fats Waller, pero sobre todo, se disfruta con su personalidad y su estilo, siempre fresco y técnicamente impecable.

01 Las reinas del R&B Cleo Brown [foto interior]
Cleo Brown

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